Vaping: La marihuana legal enfrenta su primera crisis mientras las muertes por vapeo provocan un susto de salud

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Vaping: La marihuana legal enfrenta su primera crisis mientras las muertes por vapeo provocan un susto de salud

Las ventas de vapores de cannabis se hunden en medio de preguntas sobre enfermedades aparentemente asociadas con el THC y los productos de nicotina

 Las autoridades han advertido contra los productos de vapeo en medio del surgimiento de una misteriosa enfermedad relacionada con el hábito. Ilustración: George Wylesol / The Guardian

MÁS de 800 estadounidenses se han enfermado y, hasta el viernes, al menos 13 habían muerto de una grave enfermedad respiratoria aparentemente relacionada con el vapeo. 

La misteriosa enfermedad dejó a un adolescente de Illinois con pulmones como los de un hombre de 70 años .

Para la industria del cannabis, el susto de salud pública es su primera gran crisis y quizás también una oportunidad. Según los informes, las ventas de vapores de cannabis cayeron un 15% la primera semana de septiembre. 

Pero podría decirse que el susto fortalece el argumento a favor de un mercado totalmente legal y regulado. «Es una situación complicada», dijo Sally Nichols, ejecutiva de la compañía de cannabis de California Bloom Farms .

El susto está relacionado con dos productos distintos pero fácilmente confundidos: cartuchos de vapor de nicotina y THC. 

En los mercados donde la marihuana es legal, los bolígrafos de vapor son tremendamente populares, ya que representan aproximadamente una cuarta parte del mercado, ya que ofrecen golpes de THC mucho más discretamente que fumar cannabis.

El otro producto son los vapores de nicotina, producidos por compañías que incluyen Juul , con sede en San Francisco , que utiliza «vainas» en sabores como fruta, mango, crema y tabaco clásico. 

Estos cigarrillos electrónicos han conquistado la adolescencia estadounidense; más de un tercio de los estudiantes de secundaria reportan vaping en el último año . 

Los padres temen que los vapeadores se gradúen a los cigarrillos, aunque el «líquido» o «jugo» de nicotina también se considera una forma de ayudar a los fumadores adultos a dejar de fumar. (Soplo por soplo, el vapeo de nicotina generalmente se considera mucho menos peligroso que fumar cigarrillos, o al menos lo era antes del susto actual).

Los mercados legales para ambos tipos de vapores existen junto con una economía subterránea de contrabando y productos falsificados, lo que dificulta el seguimiento de lo que los consumidores están absorbiendo en sus pulmones. 

Si bien se desconoce la causa exacta de la enfermedad, los investigadores se han centrado en la mezcla de los fabricantes de productos químicos con THC y / o nicotina para lograr la viscosidad deseada o para aumentar su suministro. 

Las fábricas chinas que fabrican cartuchos de vapor y hardware relacionado también han llamado la atención. Algunos de estos componentes son utilizados por productos regulados e ilegales.

Al principio, un ingrediente llamado aceite de acetato de vitamina E atrajo gran parte de la culpa, un chivo expiatorio conveniente para muchas compañías legítimas de vape ya que podían decir sinceramente que no lo usaron. Sin embargo, a medida que surgen más casos, no todos pueden atribuirse a la vitamina E.

Los médicos están comenzando a discutir escenarios más aterradores y complejos, como combinaciones de productos químicos. «La mezcla de múltiples ingredientes con compuestos primarios y contaminantes potenciales puede resultar en la producción in vitro (o incluso in vivo) de nuevos agentes que pueden ser tóxicos», según un editorial en el New England Journal of Medicine el 6 de septiembre. Dijo que aproximadamente el 80% de los casos habían aparecido en pacientes que consumían nicotina y THC. Lo más aterrador para la industria del cannabis es la posibilidad de que el THC o el CBD se sumen a la toxicidad.

«Estamos muy alarmados por los productos que contienen THC», dijo a los periodistas Mitch Zeller, director del Centro de Productos de Tabaco de la Administración de Alimentos y Medicamentos. La agencia estaba iniciando una investigación criminal sobre la cadena de suministro de vape, no, enfatizó, los consumidores de vape.

Los CDC han instado a las personas a no vapear en absoluto, y a evitar el THC en particular, hasta que se sepa más. Aunque los funcionarios siguen sin estar seguros acerca de la sustancia química detrás de la enfermedad, la subdirectora principal de los CDC, Anne Schuchat, dijo a los periodistas : “De los pacientes que informaron qué productos usaron, los productos que contienen THC fueron el vínculo más destacado entre los pacientes, con solo el 16% informan que usan solo productos que contienen nicotina «. (De los millones de estadounidenses que regularmente usan THC, solo una fracción minúscula se ha enfermado).Aparentemente, solo uno de los que murieron era conocido por comprar en un dispensario de cannabis con licencia ( en Oregon ) y los reguladores no han identificado a ningún fabricante de cannabis con licencia en ninguno de los casos. Parece haber un amplio acuerdo en que el comportamiento más arriesgado es usar vapes comprados en el mercado ilegal.

Pero los consumidores no necesariamente saben si están utilizando un producto legítimo o una copia inteligente. Los falsificadores han creado imitaciones de marcas de vapores de THC que son legales en California y pueden distribuirlas más allá del estado. Los funcionarios de California y Oregón recomiendan que los consumidores dejen de vapear hasta que se entienda mejor la enfermedad. Massachusetts ha prohibido las ventas de todos los productos de vape durante cuatro meses, provocando críticas de que obligará a los consumidores a volver a productos ilegales más riesgosos.

Al igual que otras dos compañías de vape con licencia con las que contacté, Nichols, de Bloom Farms, estaba ansioso por promocionar la transparencia y los procesos de fabricación responsables de Bloom y exigir una represión contra los operadores ilegales. Es un argumento justo y uno que podría servir bien a la industria, a menos que la crisis lleve a los investigadores a descubrir peligros previamente desconocidos asociados con el THC.

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